La place de l’industrie automobile en Europe

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L’histoire de l’industrie automobile, bien que brève comparée à celle de nombreuses autres industries, présente un intérêt exceptionnel en raison de ses effets sur l’histoire du 20e siècle. Bien que l’automobile soit originaire d’Europe à la fin du 19e siècle, les Etats-Unis ont complètement dominé l’industrie mondiale pendant la première moitié du 20e siècle grâce à l’invention des techniques de production en série. Au cours de la seconde moitié du siècle, la situation s’est radicalement modifiée, les pays d’Europe occidentale et le Japon devenant les principaux producteurs et exportateurs d’automobiles à travers le monde.

L’industrie automobile européenne d’après-guerre, les marques les plus renommées

En Europe, les véhicules à moteur ont été reconnus comme un produit d’exportation pouvant aider à rétablir les économies ruinées par la guerre. La Grande-Bretagne, par exemple, a consacré plus de la moitié de sa production automobile à l’exportation et a limité ses achats intérieurs pendant plusieurs années après la guerre.

En outre, la taxe sur les chevaux-vapeur a été abandonnée pour permettre aux fabricants britanniques de construire de manière rentable pour le marché mondial. Les modèles britanniques les plus populaires sont toujours des véhicules légers, notamment plusieurs modèles dotés d’une ingénieuse transmission à traction avant.

L’Allemagne et la France occupent également d’importante place dans le secteur automobile européen. La reprise presque totale de l’industrie automobile allemande après la Seconde Guerre mondiale a été un exploit spectaculaire, l’accent étant mis principalement sur la Volkswagen. À la fin de la guerre, l’usine Volkswagen et la ville de Wolfsburg étaient en ruines.

Ramenée à la production, en un peu plus d’une décennie, l’usine produisait la moitié des véhicules automobiles ouest-allemands et avait acquis une position de force sur le marché mondial. Rupture de ce qui était devenu la conception standard, la Volkswagen a utilisé un moteur à quatre cylindres à refroidissement par air à l’arrière de la voiture.

Elle a également renoncé au changement de modèle annuel devenu habituel chez d’autres constructeurs automobiles. Bien que la société ait été fondée par le gouvernement allemand, dans les années 1960, l’histoire de l’industrie automobile mentionne que le gouvernement s’est défait de 60% de son intérêt en vendant des actions au public, cas inhabituel de dénationalisation à une époque où la nationalisation de l’industrie était beaucoup plus répandue.

Au cours de la même décennie, Volkswagen a acquis Auto Union, qui est devenu son segment des voitures de luxe Audi. A la fin des années 1960, BMW, constructeur de petites voitures et motos Isetta au style inhabituel, devint un constructeur réputé pour les voitures de tourisme et les motos haut de gamme.

Opel est devenue la base des activités européennes de General Motors et, dans les années 90, elle a mis à profit l’essentiel de son savoir-faire en matière d’ingénierie des petites voitures pour les opérations de General Motors dans le monde. Avant sa fusion avec Chrysler Corporation en 1998, Daimler-Benz avait développé des intérêts diversifiés allant des trains aux produits aérospatiaux.